À l’époque dorée de la boxe, lorsque le travail sur le support de sac de boxe et les coups de poing combo étaient encore de nouvelles méthodes d’entraînement, un nouveau nom s’est fait connaître dans le sport. Lorsque peu de combattants portaient des couvre-chefs pour la boxe et que ce sport était en plein développement, Cassius Clay, plus tard connu sous le nom de Muhammad Ali, a pris tout le monde par surprise et est finalement devenu une icône de ce sport.

Voici quelques faits intéressants peu connus sur le boxeur professionnel américain que vous ne connaissez peut-être pas.

Un vélo volé a tout commencé

Au mois d’octobre 1954, alors qu’il n’avait que 12 ans, le vélo Schwinn rouge et blanc de Cassius Marcellus Clay a été volé. Après avoir signalé le vol au policier Joe Martin de Louisville dans le Kentucky, Cassius a promis de «fouetter» le coupable.

Voyant à quel point le jeune garçon était déterminé et étant lui-même instructeur de boxe, le policier Joe Martin a pris Cassius sous sa propre aile et a suggéré que le garçon apprenne d’abord à boxer. Environ six semaines plus tard, Clay a remporté son premier match après une décision partagée par les juges.

L’origine de son nom de naissance

Le célèbre boxeur, tout comme son père, a été nommé d’après un célèbre homme politique, agriculteur et combattant anti-esclavagiste du XIXe siècle. Ce planteur du Kentucky a hérité de 40 esclaves de son père. Cependant, il les a tous libérés. Cet émancipateur était responsable d’un journal anti-esclavagiste et a été ministre de la Russie pendant qu’Abraham Lincoln était président.

En raison de toutes ces actions qui défiaient les idéologies du Sud à l’époque, le politicien Cassius Clay a reçu des menaces de mort, a été battu, poignardé et même abattu par ses adversaires. Cependant, il a réussi à survivre à tout cela et a vécu une longue vie jusqu’à l’âge de 92 ans.

Changements de nom

Avant que le boxeur ne soit connu sous le nom de Muhammad Ali, il a adopté un autre nom. Après être devenu le nouveau champion des poids lourds, il a confirmé qu’il avait rejoint la Nation of Islam. Il a déclaré aux journalistes qu’à partir de ce moment, il a renoncé à son nom de famille, le qualifiant de nom d’esclave et voulait être appelé «Cassius X».

Le 6 mars 1964, il a reçu le nom que nous connaissons tous aujourd’hui, «Muhammad Ali», par le chef de la Nation de l’Islam Elijah Muhammad.

Interdit de boxe

En 1967, pendant la guerre du Vietnam, Muhammad Ali a refusé de rejoindre les forces militaires pour servir les États-Unis, principalement pour des raisons religieuses. En conséquence, il a été arrêté, son permis de boxe a été suspendu et son titre a été déchu.

Le boxeur a été condamné à cinq ans de prison et à une amende de 10 000 dollars. En 1970, la Cour suprême de New York a décidé que sa licence de boxe devait être rétablie et donc, au mois d’octobre de cette année-là, il est retourné à la boxe et a éliminé Jerry Quarry. L’année suivante, la condamnation de Muhammad Ali a été annulée par une décision unanime.   

Une comédie musicale de Broadway

Pendant ses quelques années d’exil de la boxe, Ali a joué dans la comédie musicale Buck White. Bien que la production ne soit fermée que quatre nuits plus tard, la brève performance du combattant a reçu des critiques décentes. Un critique du New York Times a affirmé qu’Ali avait agi sans gêne et s’était déplacé avec une dignité innée.

L’album enregistré

Muhammad Ali était connu comme le poète du monde de la boxe à l’époque car il composait des vers dans lesquels il se moquait de ses adversaires. En 1963, Columbia Records a sorti un album intitulé «I Am the Greatest». Sur cet album, Ali s’est produit devant un public en récitant de la poésie avec un accompagnement musical.

Racines irlandaises

Le grand-père de Muhammad Ali, Abe Grady, était irlandais et a émigré aux États-Unis pour s’installer au Kentucky dans les années 1860. Après avoir épousé un esclave libéré, ils ont eu un petit-enfant, qui n’était autre que la mère d’Ali, nommé Odessa Lee.

En 2009, le boxeur a visité la ville natale de son arrière-grand-père. Là, à Ennis, il rencontre des membres du clan O’Grady.

Se battre à 4 heures du matin

En 1974, Ali a combattu George Foreman pour un tir au titre des poids lourds. Afin de faire de la publicité pour son pays, le président du Zaïre a payé à chaque combattant 5 millions de dollars pour combattre avant le lever du soleil, à 4 heures du matin. Cela aurait permis aux Américains de regarder le match en direct sur leurs téléviseurs.

Le fameux match était connu sous le nom de «Rumble in the Jungle» et s’est soldé par Ali éliminant Foreman au 8e tour.

La médaille d’or olympique

À l’âge de 18 ans, Ali se rend à Rome et participe aux Jeux Olympiques d’été de 1960. Il a remporté une médaille d’or pour la division des poids lourds légers. Après son retour à la maison, le boxeur a affirmé avoir jeté la médaille d’or dans la rivière Ohio en signe de protestation contre le racisme qu’il a enduré à son retour dans sa ville natale.

Certaines personnes contestent cet événement et affirment qu’en fait, Ali a perdu la médaille d’or. Aux Jeux olympiques d’été de 1996, où c’est lui qui a allumé le chaudron lors de la cérémonie d’ouverture, il a reçu une autre médaille d’or pour remplacer la première.

Gants célèbres

Quand exactement 50 ans se sont écoulés depuis qu’Ali a remporté son premier titre des poids lourds, un acheteur a acquis les gants que le combattant portait en battant Liston. Ce combat s’est terminé par un KO technique au septième round. La victoire a rapporté à Ali 630 000 $. Les gants qu’il portait ont été vendus 836 000 $.

Conclusion

Il y a beaucoup de choses plus ou moins connues sur la vie de ce triple champion du monde des poids lourds. Cependant, l’une des choses les plus importantes à son sujet était qu’il est finalement devenu par ses actions un symbole pour les mouvements anti-guerre et une source d’inspiration pour les gens du monde entier.

Il a souffert de la maladie de Parkinson pendant plus de 30 ans et est décédé en 2016.

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